Máy ảnh cơ có 2 dạng chính:

 

– Một là hoạt động 100% bằng cơ học (lên phim bằng tay bằng trục xoay), không dùng pin.
 
– Hai là có dùng pin nhưng chỉ để lên phim tự động hoặc đo sáng còn về cơ chế tạo ra bức ảnh vẫn dựa vào hoạt động cơ học.
 
Về nguyên lý, máy ảnh cơ cần có sự kết hợp giữa độ nhạy của phim và ánh sáng thật hoàn hảo mới cho ra được tấm hình đẹp. Do cần có phim mới chụp được ảnh và phải chờ “rửa ảnh” thì mới có thành phẩm, vì những bất tiện đó nên máy ảnh cơ dùng phim hiện nay đã không còn phổ biến.
 
Ưu điểm của loại máy này là ảnh chụp cho ra vô cùng chính xác về màu sắc, độ tương phản và chi tiết, thậm chí nếu so với nhiều máy ảnh kỹ thuật số thì máy ảnh cơ vẫn phần nào “nhỉnh hơn” về chất lượng ảnh. 
 
Máy ảnh cơ là gì?
 
Tuy nhiên, hiện nay có nhiều người hiểu sai về khái niệm máy ảnh cơ, cho rằng máy ảnh cơ là máy ảnh DSLR vì thông số của máy có thể tùy chỉnh được bằng tay, số khác lại hiểu máy ảnh cơ không chỉ là máy DSLR mà còn bao gồm cả máy mirrorless (máy ảnh không gương lật), những khái niệm này là không chính xác.